Manger vegan ne tuera pas vos enfants

Les hospitalisations d’enfants végétaliens inquiètent. En Europe, médecins et parlementaires se relaient pour dénoncer “un régime dangereux”. Mais des études anglo-saxonnes reconnaissent les bénéfices d’une alimentation sans produits d’origine animale dès l’enfance.

En dix-huit mois, quatre enfants véganes ont été hospitalisés pour malnutrition en Italie. Confortée par l’opinion publique, la députée italienne Elvira Savino a déposé le 9 août un projet de loi pour condamner à la prison les parents d’enfants végétaliens. La parlementaire de centre-droit considère ces parents comme “radicalisés”.

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Elvira Savino attribue aux enfants végétaliens “des carences en zinc, fer, vitamine D, vitamine B12 et oméga-3”, puisqu’ils ne mangent ni viande, ni poisson, ni produits laitiers (voir vidéo ci-dessous).

Il n’y a pas d’objection si la personne qui fait ce choix est un adulte informé. Le problème émerge lorsque des enfants sont concernés.

L’initiative de la députée italienne a déclenché une polémique dans toute l’Europe. En France, l’affaire fait écho au procès, en 2011, d’un couple dont la fillette était morte de malnutrition. Ses parents, véganes, ont été poursuivis pour « privation de soins ou d’aliments suivie de mort ».

  • Que mangent les petits végétaliens ?

Pour pallier l’absence de protéines animales, les parents doivent complémenter leurs enfants végétaliens en vitamine B12 (essentielle au système nerveux et absente du règne végétal), par comprimés. Les autres nutriments – protéines, calcium, oméga-3 – sont tous présents dans les fruits, légumes ou graines. Le lait de soja enrichi à l’algue Lithothame (calcium) est une bonne alternative au lait de vache. Un nourrisson devra attendre six mois avant d’en consommer. Les acides gras (dont oméga-3) se trouvent dans les huiles (olive, tournesol, noix, lin, sésame). Le fer dans les légumineuses (lentilles, pois chiches). Les parents veilleront à faire réaliser des bilans sanguins réguliers à leur enfant, car le fer d’origine végétale est moins bien absorbé que celui d’origine animale. En cas de carence, une supplémentation en fer (ou zinc, calcium, selon le besoin) est prescrite.

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Fruits, légumes, graines : l’assiette végétale idéale.

  • Qu’en pensent les scientifiques ?

Interrogée par Lefigaro.fr le 10 août, la bionutritionniste Marion Kaplan considère que l’adaptation des enfants au régime végétalien se fait au cas par cas :

Alors, que certains d’entre nous vont parfaitement tolérer une alimentation végétalienne, d’autres ne vont pas la supporter, et mettront leur santé en danger.

En réalité, rares sont les rapports scientifiques sur le véganisme. Selon une étude publiée en 2012 par un lobby américain proche de l’industrie agro-alimentaire, 65% des femmes enceintes végétaliennes sont carencées en vitamine B12, et entre 25 et 86% des enfants. Des institutions indépendantes défendent en revanche les régimes végétarien, végétalien et végane. L’Association américaine de diététique (American Dietetic Association) affirmait en 2009 qu’un régime végane “peut convenir à un enfant”. Position suivie par l’Association britannique de diététique (British Dietetic Association) :

Les enfants peuvent grandir normalement en suivant un régime végétarien ou végane, bien qu’il faille accorder une plus grande vigilance aux besoins nutritionnels à combler”.

Dans son rapport de 2009, l’association américaine va plus loin :

Les régimes végétariens ou véganes bien planifiés sont appropriés à toutes les étapes de la vie, y compris la grossesse, l’allaitement, la petite enfance, l’enfance et l’adolescence. Les enfants et adolescents végétariens ont moins d’apports en cholestérol, acides gras saturés et plus d’apports en fruits, légumes et fibres que les non-végétariens.

Les « carences » des enfants végétaliens, dénoncées par la députée italienne Elvira Savino, se heurtent donc aux études scientifiques. Si les parents restent vigilants tout au long de leur croissance, leurs enfants grandissent en bonne santé.

  • Par quel professionnel faire suivre ses enfants végétaliens ?

La bionutritionniste Marion Kaplan regrette “la rigidité de la médecine” en France : “Dès lors que des parents diront au pédiatre qu’ils sont végétaliens, il est probable que celui-ci leur fermera la porte au nez.” Elle conseille donc aux parents de se rendre “chez un naturopathe actualisé sur la question végétalienne”. En attendant l’actualisation de tous les professionnels de la santé.

M.A.

ESJ Lille, 21 septembre 2016

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